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它們從中國借走巨額貸款,如今無力償還

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來源:紐約時報

隨著新冠病毒在全球蔓延,巴基斯坦外長上個月致電中國外長,提出了一個急切的請求:該國經濟急劇下滑,政府需要重組數十億美元的中國貸款。

吉爾吉斯斯坦、斯里蘭卡和許多非洲國家也向北京發出了類似的重組、推遲還款或免除今年到期的數百億美元貸款的請求。

每一個請求,都是中國成為發展中國家頭號銀行的努力產生的反效果。在過去20年中,這個國家發動了全球性的放貸潮,向各國註資數千億美元,以擴大其影響力,並成為政治和經濟超級大國。而藉款國則將港口、礦山和其他珍貴資源作為抵押。

現在,隨著世界經濟的倒退,各國越來越頻繁地向北京提出他們無力還債。

中國面臨艱難的選擇。如果中國政府重組或免除這些貸款,可能會給其金融體繫帶來壓力,激怒本身也深受經濟放緩之苦的本國人民。但是,許多國家已經對北京的疫情處理感到憤怒,如果在這個時候要求他們還款,可能會妨礙中國對全球影響力的追求。

德國馬歇爾基金會(German Marshall Fund)高級研究員馬安洲(Andrew Small)表示:“中國在政治上處於被動。”他還說,如果中國取消這些貸款,“他們需要沒收那些人民在挨餓的國家的戰略資產。”

這關係到中國的全球聲譽。中國官員在1月先是對這種疾病的嚴重性和傳染性輕描淡寫,此後,各國公開質疑其在新冠病毒疫情暴發中扮演的角色。北京正在出售和捐贈口罩和設備,以挽回受損的形象。任何失誤都可能使其全球野心遭受重大挫折。

同時,中國面臨很大的財務風險。德國研究機構基爾研究所(Kiel Institute)估計中國向發展中國家發放的貸款達5200億美元甚至更多,其中絕大多數是最近幾年發放的。這使得北京成為比世界銀行或國際貨幣基金組織(IMF)更大的放貸方。

為這場放貸狂歡打頭陣的是“一帶一路”倡議——習近平主席的1萬億美元計劃,旨在資助全球基礎設施項目並在此過程中結盟。自2013年該計劃啟動以來,中國已向各國提供了高達3500億美元的貸款,其中大約一半被視為高風險債務國。

中國拒絕了免除債務的提議,但表示願意進行談判。在某些情況下,它已經採取了行動:吉爾吉斯斯坦政府於4月宣布,中國同意重組17億美元債務的還款計劃,但未透露細節。

其他國家也希望得到救濟。 “我們不僅向中國提出了請求,”斯里蘭卡財政部長S·R·阿蒂加勒(S.R. Attygalle)在接受采訪時,提到還向日本和中國進出口銀行提出了請求。他說,與此同時,為了幫助斯里蘭卡應對,國家開發銀行將信貸額度擴大了7億美元,降低了利率,並將還款時間推遲了兩年。

據知情人士說,除了這些措施以外,中國官員還沒有決定如何解決這個問題。

中國商務部研究部門的官員宋微在共產黨控制的報紙《環球時報》上寫道,債務減免“既不簡單也不有效”。 “中國可以提供的幫助是使借貸資助的項目重獲新生並實現可持續的利潤,而不是採取債務勾銷這樣的簡單措施。”

“一帶一路”在疫情暴發前已成為敏感話題。中國官員擔心,是否有太多的銀行和公司在向同一個國家注資,沒有充分的協調。為了保持經濟增長,中國的金融體系已經承受著國有企業和地方政府積累的沉重債務負擔。

中國有些人開始質疑他們的血汗錢是否被浪費在國外。儘管中國的財富在增長,但其家庭收入仍然不到發達國家的四分之一。疫情也動搖了它的經濟,導致自毛時代以來的首次萎縮。

這些貸款也受到了中國以外的密切關注。

中國的貸款不同於發達國家或世界銀行等機構向發展中國家提供的大多數其他貸款。它們往往利率較高,期限較短,每隔幾年就需要再融資。它們經常使用國家資產作為抵押。這些特點讓中國國有銀行有信心向貧窮國家放貸。

在一些地方,放貸出現激增。吉布提欠中國的債務躍升至其年度經濟產出的80%以上。埃塞俄比亞欠中國的債務佔其年度產出的20%。在吉爾吉斯斯坦,這個數字大約是40%。

特朗普政府指責中國的“債務陷阱外交”——它藉給窮國的錢超過窮國的負擔能力,從而攫取戰略資產,並擴大其軍事和經濟存在。

北京否認這些指控,許多中國專家也不認同。他們辯稱海外的抵押品很難終止贖回。貸款成本更高,是因為中國的銀行面臨著無法收回貸款的現實前景。

“很多貸款的利率應該更高,應該反映出正確的風險,”北京經濟分析公司博智資本的合夥人陳龍說。

但近年來,隨著各國難以償還債務,反對中國的情緒日益高漲。事實證明,“一帶一路”項目往往無利可圖,給納稅人留下了沉重的賬單。看到北京接管斯里蘭卡的一個作為抵押品的戰略海港後,各債務國感到擔憂。

一些債務國聲稱,中國還依賴於一個秘密的雙邊“一帶一路”談判網絡,讓當地官員中飽私囊,或讓他們同意不合理的條款。馬來西亞拒絕了160億美元的貸款計劃,迫使北京將貸款削減至110億美元。

現在看來,北京低估了嚴重的信貸問題可能同時影響所有發展中國家的風險。中國仍堅持分別與各債務國打交道。但這些國家的領導人越來越多地呼籲全球共同努力,幫助他們解決問題。

“中國希望讓‘一帶一路’沿線國家保持分裂,因為它們團結起來就比單個國家更強大,”美國外交關係委員會(Council of Foreign Relations)國際經濟主管本·斯泰爾(Benn Steil)表示。

今年4月,巴基斯坦總理呼籲富裕國家和機構減免所有發展中國家的債務。兩週後,包括中國在內的20國集團宣布凍結全球最貧窮國家的所有債務,直至今年底。

但商務部官員宋微在《環球時報》上寫道,中國進出口銀行的優惠貸款“不適用於債務減免”。中國進出口銀行去年披露,該行是“一帶一路”的資金池,為1800多個項目提供了至少1490億美元的融資。

隨著全球經濟危機的加深,中國面臨的壓力只會越來越大。熟悉債務談判的官員說,許多國家要求中國減免債務,包括一些非洲國家。

多位官員說,非洲增長最快的經濟體埃塞俄比亞已要求中國免除部分債務,並代表非洲國家在談判中發揮主導作用。

“現在還處於早期階段。但我知道,中國人總體上已經意識到各國面臨的挑戰,”該國財政部長伊奧布·特卡利尼·托里納(Eyob Tekalign Tolina)在接受采訪時表示。他還說,一些“最不發達”的非洲國家已呼籲取消債務。 “考慮到全球整體衝擊和大流行對經濟增長的影響,這是要求支持的呼聲,”他說。

但加納財政部長肯·奧夫里-阿塔(Ken Ofori-Atta)在接受全球發展中心(Center for Global Development)的視頻採訪時表示,中國需要做得更多,並且“力度要更大”。

中國官員堅稱,他們將繼續在發展中國家開展項目。上週,巴基斯坦給了一家中國國有企業與巴基斯坦軍方商業部門的合資企業一份價值58億美元的大壩建設合同。融資細節沒有公佈。

但如果中國過於努力地討價還價,債務國可能會聯合起來,試圖形成統一戰線。它們可能會披露接受中國的貸款規模以及條款和條件,這可能會讓人們更加關注這個問題。其他國家可能會改變借貸方式,這可能會迫使中國做出改變或收縮。

“這是中國要面臨的一個重大抉擇,”智庫全球發展中心(Center for Global Development)高級研究員斯科特·莫里斯(Scott Morris)說。

“看看可能違約的國家的廣度和範圍,這對中國來說可能是一個非常高的風險。他們會不可避免地減免其中一些債務嗎?還是會在如此敏感的時刻沒收這些國家的資產?”

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